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CASSINI ENCONTRA SINAIS DE ÁGUA LÍQUIDA EM LUA DE SATURNO
10 de Março de 2006
 

A sonda Cassini da NASA pode ter encontrado provas da existência de reservatórios de água líquida que emerge através de geisers na superfície de Encelado, uma lua de Saturno. A ocorrência de água próximo da superfície levanta imensas hipóteses quanto à composição desta lua.

Carolyn Porco, chefe da equipa de imagens da Cassini no Space Science Institute, em Boulder, no Colorado, adianta que a conclusão de que é possível a existência de água líquida num corpo tão pequeno e frio é uma conclusão algo radical. A ser verdade, isto trará novas perspectivas quanto ao tipo de ambientes possíveis no Sistema Solar, e que tipos de objectos são passíveis de suportar vida.

As imagens de alta resolução da Cassini mostram jactos e plumas ejectando enormes quantidades de partículas a alta velocidade. Os cientistas examinaram muitos modelos para explicar o processo. Rejeitaram a ideia de que as partículas são produzidas ou projectadas da superfície do planeta pelo simples facto da água gelada passar ao estado gasoso (ver Astroboletim nº 186). Em vez disso, os cientistas encontraram evidências de uma possibilidade muito mais excitante. Os jactos poderão ser produzidos por erupções de bolsas líquidas próximas da superfície em que água estará acima dos 0º C, numa espécie de versões frias de geisers, como os de Yellowstone, por exemplo.

Outras luas poderão ter água líquida debaixo de uma crusta sólida (e.g. Europa). Como refere Andrew Ingersoll, cientista atmosférico do California Institute of Technology, em Pasadena, na Califórnia, a grande diferença é que neste caso podem existir bolsas de água líquida a não mais de 10 metros da superfície.

Existem ainda muitas questões por resolver. Porque é Encelado tão activa? Poderá esta actividade ser tão contínua que permita aos cientistas conhecer o seu interior. Na primavera de 2008 haverá uma nova oprtunidade de observar melhor Encelado quando a Cassini passar a cerca de 350 km de Encelado. Para já fica desperta a nossa atenção.

Os resultados foram publicados na revista Science desta semana.

LINKS:
NASA (Press Release)
Revista Science

Notícias relacionadas:
http://www.ccvalg.pt/astronomia/newsletter/n_186/n_186.htm

Encelado:
http://www.ccvalg.pt/astronomia/astronline/encelado.htm
http://www.nineplanets.org/enceladus.html
http://www.solarviews.com/eng/enceladu.htm
http://solarsystem.nasa.gov/planets/profile.cfm?Object=Enceladus


Fontes de gelo em Encelado.
Crédito: Cassini Imaging Team, SSI, JPL, ESA, NASA
(clique na imagem para ver versão maior)


Imagem de Encelado feita pela sonda Cassini.
Crédito: Cassini Imaging Team, SSI, JPL, ESA, NASA

 
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