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SONDA DAWN ENTRA EM ÓRBITA DE ASTERÓIDE DIA 15 DE JULHO
15 de Julho de 2011

 

Amanhã, a sonda Dawn da NASA começará um encontro prolongado com o asteróide Vesta, tornando-se na primeira missão a entrar em órbita de um asteróide da cintura principal.

A cintura principal de asteróides situa-se entre as órbitas de Marte e Júpiter. A Dawn vai estudar Vesta durante um ano, e as suas observações vão ajudar os cientistas a melhor compreender os capítulos iniciais da história do nosso Sistema Solar.

À medida que a sonda se aproxima de Vesta, os detalhes da superfície entram em foco, tal como observados numa imagem recente obtida a 41.000 quilómetros de distância.

Os engenheiros esperam que a sonda seja capturada para órbita por volta das 6 da manhã de Sábado, 16 de Julho, hora de Portugal. Esperam receber sinais da sonda e confirmar que tudo correu como planeado durante uma comunicação planeada que começa às 7:30 de Domingo, dia 17. Quando Vesta capturar a Dawn para órbita, os engenheiros estimam que estejam separados por 16.000 quilómetros. Nessa altura, a sonda e o asteróide estão aproximadamente a 188 milhões de quilómetros da Terra.

"Foram precisos quase quatro anos para chegar a este ponto," afirma Robert Mase, gestor do projecto Dawn no JPL da NASA em Pasadena, Califórnia, EUA. "Os nossos últimos testes confirmam que a Dawn está no alvo e a funcionar normalmente."

Os engenheiros têm ajustado a trajectória da Dawn subtilmente ao longo destes anos para coincidir com a órbita de Vesta em torno do Sol. Ao contrário de outras missões, onde propulsões dos motores põem uma sonda em órbita de um planeta, a Dawn irá chegar calmamente a Vesta. Aí, a gravidade do asteróide captura a sonda para órbita. No entanto, até que a Dawn alcance Vesta e conduza medições precisas, a massa e gravidade do asteróide permanecem apenas estimativas. Por isso a equipa da Dawn precisa de uns dias para refinar o momento exacto da captura orbital.

Lançada em Setembro de 2007, a Dawn irá partir para o seu segundo destino, o planeta anão Ceres, em Julho de 2012. A sonda será a primeira a orbitar dois corpos do Sistema Solar, para além da Terra.

Links:

Notícias relacionadas:
NASA (comunicado de imprensa)
Universe Today
SPACE.com
Nature News
SPACE.com
Discovery News

Missão Dawn:
Página oficial
Wikipedia

Vesta:
Vídeo da aproximação da Dawn a Vesta
Wikipedia

Ceres:
Wikipedia

 
A sonda Dawn da NASA capturou esta imagem do gigante asteróide Vesta com a sua câmara a 9 de Julho de 2011.
Crédito: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA
(clique na imagem para ver versão maior)
 
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