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DAWN É A PRIMEIRA SONDA A ORBITAR UM PLANETA ANÃO
10 de março de 2015

 

A Dawn da NASA tornou-se na primeira missão a alcançar uma órbita em torno de um planeta anão. A sonda estava aproximadamente a 61.000 quilómetros de Ceres quando foi capturada pela gravidade do planeta anão às 12:39 de sexta-feira (hora portuguesa).

Os controladores da missão no JPL (Jet Propulsion Laboratory) da NASA em Pasadena, no estado americano da Califórnia, receberam o sinal da sonda às 13:36 (hora portuguesa) que indicava que estava de boa saúde, confirmando que havia entrado em órbita como planeado.

"Desde a sua descoberta em 1801, Ceres foi conhecido como planeta, depois como asteroide e mais tarde como planeta anão," afirma Marc Rayman, engenheiro-chefe da Dawn e diretor da missão no JPL. "Agora, depois de uma viagem de 4,9 mil milhões de quilómetros e 7 anos e meio, a Dawn apelida Ceres de casa."

Além de ser a primeira sonda a visitar um planeta anão, a Dawn tem também a distinção de ser a primeira missão a orbitar dois alvos extraterrestres. De 2011 a 2012, a sonda explorou o asteroide gigante Vesta, fornecendo novas informações e milhares de imagens desse mundo distante. Ceres e Vesta são os dois moradores mais maciços da cintura principal de asteroides do nosso Sistema Solar, entre Marte e Júpiter.

As imagens mais recentes enviadas pela sonda, obtidas no passado dia 1 de março, mostram Ceres como um crescente, principalmente à sombra porque a trajetória da sonda colocou-a num dos lados de Ceres oposto ao Sol e aí ficará até meados de abril. Quando a Dawn emergir do lado escuro de Ceres, enviará imagens cada vez mais detalhadas à medida que espirala para órbitas cada vez mais pequenas em redor do planeta anão.

"Nós estamos animados," afirma Chris Russell, investigador principal da missão Dawn e da Universidade da Califórnia em Los Angeles (UCLA). "Temos muito para fazer durante o próximo ano e meio e temos um plano robusto para obter os nossos objetivos científicos."

Este marco histórico surge apenas quatro meses antes de outro encontro planetário bastante antecipado - no dia 14 de julho, a sonda New Horizons da NASA vai passar pelo sistema de Plutão, dando aos cientistas o primeiro olhar de perto desse planeta anão distante e das suas cinco luas conhecidas.

Links:

Cobertura da missão Dawn pelo Núcleo de Astronomia do CCVAlg:
03/03/2015 - Dawn aproxima-se de encontro histórico com planeta anão
27/02/2015 - "Mancha brilhante" em Ceres tem companheira mais ténue
30/01/2015 - Dawn captura imagens de Ceres com resolução superior à do Hubble
02/01/2015 - Sonda Dawn começa aproximação ao planeta anão Ceres
09/12/2014 - Dawn captura a sua melhor imagem, até agora, de Ceres 
03/09/2013 - Ceres - um dos factores de mudança no prisma do Sistema Solar
04/09/2012 - Dawn prepara-se para sair de Vesta e rumar até Ceres
11/05/2012 - Missão Dawn revela segredos de asteróide gigante 
13/12/2011 - Será Vesta o "planeta terrestre mais pequeno"?
19/07/2011 - Sonda Dawn envia imagens a partir de órbita de Vesta
15/07/2011 - Sonda Dawn entra em órbita de asteróide dia 15 de Julho
28/06/2011 - Dawn aproxima-se de estadia de um ano em asteróide gigante 
12/09/2007 - Dawn a um passo de viagem até cintura de asteróides

Notícias relacionadas:
NASA (comunicado de imprensa)
The Planetary Society
Astronomy
Sky & Telescope
Universe Today
SPACE.com
redOrbit
Spaceflight Now
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NewScientist
POPULAR SCIENCE
AstronomyNow
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Sonda Dawn:
Página oficial
NASA
Wikipedia

Ceres:
Wikipedia

Vesta:
Voo virtual da Dawn por Vesta (YouTube)
Wikipedia


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Ceres é aqui visto pela sonda Dawn da NASA no dia 1 de março, poucos dias antes da missão ter alcançado órbita em redor do planeta anão.
Crédito: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA
(clique na imagem para ver versão maior)

 
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