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NOVA CADEIA MONTANHOSA EM PLUTÃO; IMAGENS DE NIX E HIDRA
24 de julho de 2015

 


Imagem de uma cadeia de montanhas situada na secção sudoeste de Tombaugh Regio de Plutão, entre planícies brilhantes e geladas e terreno escuro e altamente craterado.
Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI
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As montanhas geladas de Plutão têm companhia. A missão New Horizons da NASA descobriu uma nova cadeia de montanhas, aparentemente menos elevada, na fronteira inferior esquerda da característica mais conhecida de Plutão, a região brilhante em forma de coração chamada Tombaugh Regio (Região de Tombaugh). Estes recém-descobertos picos gelados têm alturas estimadas entre 1 e 1,5 km.

A nova cadeia está mesmo para oeste da região de Sputnik Planum (Planície Sputnik) do coração de Plutão. Os picos encontram-se cerca de 110 km para noroeste de Norgay Montes. Esta imagem mais recente ilustra ainda a topografia extraordinariamente bem definida ao longo da orla ocidental de Tombaugh Regio.

"Há uma diferença pronunciada de textura entre as planícies geladas e mais jovens a leste e o terreno escuro e fortemente craterado para oeste," afirma Jeff Moore, líder da equipa GGI (Geology, Geophysics and Imaging) no Centro de Pesquisa Ames da NASA em Moffett, Field, no estado americano da Califórnia. "Há uma interação complexa entre os materiais claros e escuros que ainda estamos a tentar compreender."

Apesar de se pensar que Sputnik Planum seja relativamente jovem (em termos geológicos) - talvez com menos de 100 milhões de anos - a região mais escura remonta, provavelmente, a milhares de milhões de anos. Moore comenta que o material claro, parecido com sedimentos, parece preencher crateras antigas (por exemplo, a característica circular clara um pouco para baixo e para a esquerda do centro).

Esta imagem foi adquirida pelo instrumento LORRI (Long Range Reconnaissance Imager) no dia 14 de julho a uma distância de 77.000 km e enviada para a Terra no dia 20. São visíveis características tão pequenas quanto 1 km. Os nomes das características em Plutão são nomes informais dados pela equipa da New Horizons.

Novas imagens das pequenas luas de Plutão

Apesar da maior lua de Plutão, Caronte, ter capturado a maior parte dos holofotes lunares até agora, estes dois satélites mais pequenos e menos conhecidos estão a receber alguma atenção. Nix e Hidra - a segunda e a terceira lua descobertas - têm aproximadamente o mesmo tamanho, mas as suas semelhanças terminam aí.

A lua de Plutão, Nix (esquerda), vista aqui em cores melhoradas, foi fotografada pelo instrumento Ralph da New Horizons e tem uma mancha avermelhada que atraiu o interesse dos cientistas da missão. Os dados foram obtidos na manhã de dia 14 de julho e recebidos no dia 18. No momento das observações, a New Horizons estava a 165.000 km de Nix. A imagem do satélite mostra características tão pequenas quanto 3 km, satélite este que tem um tamanho estimado em 42 km (comprimento) por 36 km (largura).

Embora a cor geral da superfície de Nix seja cinzento neutro na imagem, a região recém-descoberta tem um distinto tom avermelhado. Pistas de um padrão parecido a um alvo levam os cientistas a especular que a região avermelhada é uma cratera. "Foram recolhidos dados adicionais de Nix, mas ainda não foram enviados. Estes dir-nos-ão o porquê do tom colorido da região," afirma Carly Howett, cientista da missão e do Instituto de Pesquisa do Sudoeste, em Boulder, Colorado, EUA.

A pequena e irregular lua de Plutão, Hidra (direita), é revelada na imagem a preto e branco obtida pelo LORRI no passado dia 14 de julho, a uma distância de mais ou menos 231.000 km. São visíveis características até 1,2 km em Hidra, que mede 55 km em comprimento e 40 km de largura.

Parecem existir pelo menos duas grandes crateras, uma das quais está maioritariamente à sombra. A porção superior parece mais escura que o resto de Hidra, sugerindo uma possível diferença na composição da superfície.

Ted Stryk, colaborador científico da missão, comenta: "Antes da semana passada, Hidra era apenas um ponto fraco de luz, por isso é uma experiência surreal vê-lo tornar-se, pela primeira vez, num lugar real, com forma e com características discerníveis à superfície."

As imagens das luas descobertas mais recentemente, Estige e Cérbero, deverão ser transmitidas para a Terra o mais tardar em meados de outubro.

Os satélites Nix e Hidra foram descobertos em 2005 usando dados do Telescópio Espacial Hubble, por uma equipa de investigação liderada pelo cientista do projeto New Horizons, Hal Weaver, do Laboratório de Física Aplicada da Universidade Johns Hopkins em Laurel, no estado americano de Maryland. As descobertas da New Horizons sobre as características da superfície e outras propriedades de Nix e Hidra vão ajudar os cientistas a melhor compreender as origens e subsequente história de Plutão e das suas luas.

 


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Nix (esquerda) e Hidra (direita), fotografadas pela sonda New Horizons.
Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI
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Links:

Cobertura da missão New Horizons pelo Núcleo de Astronomia do CCVAlg:
21/07/2015 - As planícies geladas e a atmosfera de Plutão
17/07/2015 - New Horizons "telefona"; envia primeiros dados da passagem por Plutão
14/07/2015 - New Horizons passa hoje por Plutão
03/06/2015 - Plutão a cores. Tem manchas, metano e, quem sabe, nuvens
29/05/2015 - New Horizons vê mais detalhes em Plutão 
01/05/2015 - New Horizons deteta características à superfície, possivelmente uma calote polar em Plutão
09/12/2014 - New Horizons acorda para encontro com Plutão 
26/08/2014 - New Horizons passa órbita de Neptuno a caminho de encontro histórico com Plutão 
17/06/2014 - Fracturas em lua de Plutão podem indicar que já teve um oceano subterrâneo
10/06/2014 - Plutão e Caronte podem partilhar atmosfera
25/06/2013 - Equipa da New Horizons mantém plano de voo original para Plutão
29/11/2011 - Luas de Plutão podem significar perigo para a New Horizons 
25/07/2007 - Neva em Caronte
28/02/2007 - A semana dos "flybys"
20/01/2006 - New Horizons partiu
18/06/2004 - New Horizons II - uma missão ao Sistema Solar longínquo

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